Narcolepsia: PARTE 1


¿Qué es la narcolepsia?

La narcolepsia (del griego nárke, “torpor”, y lepsis, “posesión”) se puede definir como un trastorno del sueño que es incapacitante, el cual se caracteriza por somnolencia (sentirse “adormilado”) excesiva que a veces puede asociarse a ataques de atonía muscular “cataplejía”, aunque existen otras formas aún mas difíciles de diagnósticar a las que se llama narcolepsia sin cataplejía o hipersomnia asociada al sueño MOR.

Es necesario aclarar que no se trata de una enfermedad muy común que digamos, la prevalencia de narcolepsia con cataplejía se estima entre el 0,05 y el 0,067% en EE. UU. En Europa y EE. UU. la sitúan entre un 0,013 y un 0,067% de la población general. Las cifras más altas se encuentran en estudios realizados en Japón y las más bajas, en Israel. (1, 2, 3, 4, 5).

¿Qué síntomas presentan las personas con narcolepsia?

¿Qué síntomas presentan las personas con narcolepsia?

Se puede hablar de una tétrada (conjunto de cuatro signos o síntomas característicos de esta enfermedad) consistente en lo siguiente:

  1. somnolencia excesiva diurna,
  2. cataplejía,
  3. alucinaciones hipnagógicas y
  4. parálisis del sueño.

La somnolencia diurna se refiere a que quien la padece puede estar muy adormilado durante el día como si no hubiera descansado durante el sueño. Esto desde luego no es nada específico, ya que puede haber muchos trastornos del sueño con esta característica (como el insomnio de diversas causas, hipersomnias, “síndrome de jet lag”, mala higiene de sueño, privación voluntaria del sueño, etc).

La cataplejía se refiere a que el paciente pierde el tono muscular, esto puede ser comprometedor en ocasiones ya que quien la padece puede caer. Puede a veces restringirse a ciertas zonas musculares y activarse por emociones como: risa, orgullo, sorpresa. Puede durar segundos a minutos y no hay perdida del estado de conciencia. (6)

Las alucinaciones hipnagógicas (también pueden ser hipnopómpicas) son un tipo de percepción (visual, auditiva, olfatoria, etc) sin objeto real y que en el caso de las hipnagógicas se producen poco antes del inicio del sueño. Las hipnopómpicas se producen poco después de despertar.

Para los hipocondriacos que puedan leer esto último, no se asusten. Todos tenemos de vez en cuando alteraciones de la sensopercepción de este tipo ya sea antes de dormir o al despertar. Así que no digan que no se los dije.

¿Se te subió el muerto?
¿Se te subió el muerto?

Finalmente la parálisis del sueño: ¿Quién no ha sentido alguna vez que “se le subió el muerto” (expresión común en México), estás conciente y acabas de despertar pero sin embargo no te obedece tu cuerpo, no puedes levantarte. Por cierto, esto tiene mucho que ver con un mecanismo que normalmente evita que “actuemos” nuestros sueños. (Por cierto, antes de que me pregunten la alteración contraria a esta no es el sonambulismo sino que se llama Trastorno Conductual del Sueño MOR). (7)

Sería muy cómodo que se pudiera diagnosticar esta alteración únicamente con esta tétrada. Por desgracia, esta solo se presenta, así con los cuatro síntomas juntos, en un 10-15 % de los narcolépticos. Como se puede ver además, estos síntomas no son muy específicos por sí mismos.

En la siguiente parte abundaré un poco más de las causas de la narcolepsia y si es posible de los métodos de diagnóstico de la misma.

1. Ohayon MM, Priest RG, Zulley J, Smirne S, Paiva T. Prevalence of narcolepsy symptomatology and diagnosis in the European general population. Neurology 2002; 58: 1826-33.

2. Wing YK, Li RH, Lam CW, Ho CK, Fong SY, Leung T. The prevalence of narcolepsy among Chinese in Hong Kong. Ann Neurol 2002; 51: 578-84.

3. Lavie P, Peled R. Narcolepsy is a rare disease in Israel. Sleep 1987; 10: 608-9.

4. Silber MH, Krahn LE, Olson EJ, Pankratz VS. The epidemiology of narcolepsy in Olmsted County, Minnesota: a population-based study. Sleep 2002; 25: 197-202.

5. Honda Y. Census of narcolepsy, cataplexy and sleep life among teenagers in Fujisawa city. Sleep Res 1979; 8: 191.

6. Neurobioquímica y psicofarmacología de las enfermedades psiquiátricas. Rafael J. Salín-Pascual. 2008. Pp 487-488.

7. Neurobioquímica y psicofarmacología de las enfermedades psiquiátricas. Rafael J. Salín-Pascual. 2008. Pp 493-494.


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